镜子中的大象,给傲慢的人类何种启示?——《我们与动物的距离》

大象极易受到低估,我就低估了牠们使用工具的能力。过去我只见过牠们捡起树枝搔抓臀部,另外也见过牠们抛掷泥土。在我工作的一座动物园里,每当寒鸦在象栏的围墙上啼鸣,那些大象就会这麽做。那些鸟儿就像《拉封丹寓言》(Fables choisies mises en vers)里的渡鸦一样。寒鸦也许自认歌声动人——毕竟鸦科也属於鸣禽——但音乐品味是极为主观的。大象会抛掷一大团泥土赶走那些噪音制造者。

我以为大象的能耐就只有这样而已,实验从来不曾显示牠们有更进一步的能力。科学家曾经把食物放在这种厚皮动物构得到的范围之外,再提供牠们一根长棍子,看看牠们会不会利用棍子勾取食物。灵长类动物在这项实验表现得很好,但大象全然不理会那根棍子。实验的结论认为大象无法理解这道题目,但没有人想过,说不定问题是出在我们这些研究者根本就不懂大象。

不同於灵长类动物的手,大象的抓握器官同时也是嗅闻器官。大象不只利用象鼻拿取食物,也会加以嗅闻并且触摸——象鼻充满神经末梢,尤其是敏感的象鼻末端。大象拥有无可比拟的敏锐嗅觉,因此能够确知自己抓取的是什麽食物,视觉对牠们而言仅具次要地位。不过,大象一旦卷起一根棍子,鼻道就受到了堵塞。就算棍子能够接近食物,也还是会对嗅觉造成阻碍。这就像是要求我们蒙上眼睛伸手拿东西一样,除非是参加派对游戏,不然我们通常不愿这麽做,而且理由很充分。

我在不久前造访位於华府的国家动物园,普雷斯顿.福尔德(Preston Foerder)与黛安娜.瑞丝(Diana Reiss)向我展示了坎杜拉这头小公象在同一道题目、但不同方法呈现的情况下所能够做到的事情。这两位科学家把带有水果的树枝高高挂在象栏上方,就在坎杜拉抓取得到的范围之外。他们为他提供了几件可以使用的物品,包括棍子、一个正方形的箱子,还有几块厚厚的木砧板。坎杜拉没有理会棍子,但过了一会儿之後,就开始用脚踢那个箱子。他沿着直线踢了那个箱子许多次,直到那个箱子位於树枝正下方,然後用前脚踩上箱子,即可用象鼻勾到那根树枝和水果。

坎杜拉嚼食他的奖赏之际,福尔德与瑞丝表示,为了增加这道关卡的难度,他们得把这些物品挪到不同的地方摆放。他们会把箱子放在象栏里的另一个区域,在坎杜拉的视线之外,於是在他抬头看见诱人的食物之後,就必须回想先前的解决方案,然後先走离他的目标,前去找寻工具。能够做到这一点的动物不多,坎杜拉却能毫不犹豫地到远处取回那个箱子。後来不给他箱子,他则会把木板叠起来,藉此垫着脚好勾取食物。

坎杜拉的表现显示他完全拥有对因果关系的理解能力,也就是所谓的「灵光乍现的时刻」(或是更生活化一点:头顶冒出电灯泡的时刻),而这种能力被视为是高度智慧的徵象。明显可见,在我们宣称另一种动物只会抛掷泥土之前,应该先尝试以牠们的观点看待世界——就算我们必须想像自己有个像水管一样的鼻子也不例外。

欠缺证据,不代表没有证据

这让我回想起先前的另一项实验,当时瑞丝和我一起合作,试图确认大象是否能够认得镜中的自己。连同我当时的学生乔许.普拉尼克(Josh Plotnik),我们在纽约的布朗克斯动物园(Bronx Zoo)进行了一项研究。大象在以前从来不曾展现过任何徵象显示牠们认得镜中的自己。牠们是不是以为镜中的自己是另一头大象,就像猴子看见另一只猴子的反应一样?就我们所知,只有人类、猿类与海豚认得自己的镜像。

然而,先前的测试都只给这种体型最庞大的陆地动物低矮的镜子,远比牠本身小上许多。而且镜子还是摆在室内兽栏栏杆外头的地面上。大象在那种情况所看见的,可能只是四条腿立在两层栏杆後方,因为栏杆也会映照在镜子里。从那些实验获得的令人失望结果,被视为代表了大象不认得镜中的自己。不过,我们不禁纳闷是不是有更好的测试方法。我们特制了一面昂贵的八英尺见方防撞镜,并且摆放在室外象栏内,好让大象能够触碰、嗅闻以及查看镜子後方,然後再探索自己的映影。探索是必要的第一步,黑猩猩与儿童也是如此。

结果,一头名叫快乐的亚洲象就认得了自己。她站在镜子前面的时候,不断摩挲自己前额上一个白色十字痕迹。唯有认知到镜中的影像就是自己的身体,她才有可能知道那个十字痕迹的存在。这也是对儿童测试自我觉察的做法,大多数儿童都在两岁以前就会展现出自我觉察的能力。大象被纳入拥有自觉能力的动物菁英阶层,成了一件备受瞩目的大事。新闻媒体的标题忍不住引用一首童谣的歌词:「她就是快乐,而且她自己也知道!」

事实证明大象比我们原本以为的还要聪明,但更重要的是,这项发现证明了负面证据的局限。你如果在一个特定物种没有发现使用工具的行为或者自我觉察的徵象,并不能据此认定你对这个物种具有确切的理解。有可能是这种动物欠缺相关能力,但也可能是我们对这种动物欠缺了解:我们有可能提供了错误的工具,或是摆放了不适当的镜子。实验心理学的一句名言反映了这个洞见:「欠缺证据不代表没有证据。」

——本文摘自《我们与动物的距离:在动物身上发现无私的人性》,2021 年 12 月,马可孛罗。

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