不只是把球投进篮子里 ─ 由专利资料库观察篮球运动演变

把球投进篮子里的运动,就是篮球。提到篮球,你想到谁?篮球之神乔丹(Michael Jordan)?黑曼巴科比(Kobe Bryant)?还是去(2021)年底刚创下最多三分球纪录的柯瑞(Stephen Curry)?这些都是当代赫赫有名的篮球球星,若说篮球影响了台湾每一个世代的年轻人,我想很多人都会举双手赞成。
1936年男子篮球被正式列为奥运比赛项目,1976年女子篮球也正式加入这个行列。篮球运动起源於19世纪,相关技术自那时起就一路演进,关於其中的变化,我们可以从专利资料库一探究竟。

(123RF)

什麽!篮球是加拿大人发明的?

根据国际篮球总会(International Basketball Federation,FIBA)的排名,无论男篮或是女篮,美国总是盘踞榜首。若说美国是篮球大国一点都不为过,但你知道吗?篮球不是由美国人发明的,而是由加拿大人奈史密斯(James Naismith)於1891年所发明。
奈史密斯是一位在美国麻州执教的体育老师,麻州的冬天酷寒,而当时室内的体育游戏总是让学生们兴趣缺缺,难以让学生们於冬季时锻链体魄,於是奈史密斯发明出一种能引起学生们兴趣的室内体育游戏──将收集桃子用的篮子挂在阳台上,学生们将足球(soccer ball)投掷入桃篮里就算得分,按照得分多寡决定胜负。然而每次得分後,学生们必须爬上梯子将足球从篮子里取出後才能继续比赛,於是这项运动的设备很快地获得了改进──将篮子的底部切开,足球只要一投进篮子里便会自动落下,比赛顺利持续进行。
1892年奈史密斯委托斯伯丁(Spalding)公司的创办人斯伯丁(Albert Goodwill Spalding)研发专门为篮球运动所使用的球。在此之前,斯伯丁公司制造了世界上第一颗棒球、世界上第一颗美式足球(football),而1894年斯伯丁公司更制造出的世界上第一颗篮球,当时那颗名为篮球的球,长得很像「比较圆」的美式足球。

篮球球体,平衡後再添表面纹路增加抓地力

早期使用的篮球直接由皮革缝制而成,内部气囊的平衡度不佳,气体压力容易集中在特定处。1929年,在斯伯丁工作多年的皮尔斯(George L. Pierce)将皮革做适度的剪裁後进行缝制,不仅减少皮革的使用量,也让篮球有更佳的平衡与弹性。在此之前虽然也有许多关於球的专利,但这是第一个针对篮球球体提出的专利(US1718305)。
在此之後,针对篮球本身进行改良的技术很多,例如於篮球表面设置凹凸颗粒以提升篮球的抓地力,於篮球表面设置多条凹槽以提升篮球员手指抓握控制的能力,然而凹槽的宽度各个制造商有不同的设计,凹槽宽度不同篮球抛出後的旋转亦不同。
值得一提的是,目前职业联盟使用的篮球有大小之分、男女之别,男子篮球的号码为7号,圆周约75∼78公分;而女子篮球的号码为6号,圆周约72∼74公分。儿童因为手掌较小,可以选购3号球或5号球进行练习,3号球圆周约55∼58公分,5号球圆周约69∼71公分。

将皮革切割後制成的篮球具有更好的平衡与弹性,是第一个针对篮球球体的专利。(图片来源:US1718305)

篮网固定於篮框的方式,多年不曾变动

关於篮球球门(basket ball goal)的专利当然也不少,篮球球门大致可分为环形的篮框、设在篮框上的篮网,以及用以将篮框固定的支撑托架。早在1924年,已经有针对支撑托架进行改良并取得的专利(US1520196),而1936年桑德伯格(Alvie Sandberg)发明出将篮网固定於篮框的方式也取得专利(US2053635),当时桑德伯格不仅申请美国发明专利,同时也申请美国设计专利,藉以取得更周全的专利保护。有趣的是,时至今日我们似乎也还没想到更好的篮网固定方式。

(图片来源:US1520196)

投篮训练系统日新月异

上下贯穿的篮网虽然解决了篮球投进後,需要拿梯子才能取回篮子内的篮球的问题,但离开篮网後的篮球四处弹跳,篮球员若要练习连续投篮,必须先四处跑动捡球,再返回他预计练习连续投篮的位置进行投篮练习,导致耗费相当大的精力,也缩短每位射手的有效练习时间。1973年「篮球取回装置」取得专利(US3776550),於篮球球门下设置大型的网子收集投射後的篮球,并利用机械结构弹射篮球给在某个定位的篮球员,藉以提升训练时的效率。
投篮训练系统的技术仍持续日新月异,去年取得专利的「通过连续投篮挑战提高篮球运动员投篮命中率的系统和方法」(US11083945),此系统不仅可以收集投射後的篮球,还可以弹射篮球给站在不同位置的篮球员,甚至能追踪、记录与统计每位篮球员站在每个投篮位置时投球的弧度、投球命中率、投球所耗费的时间、球的水平速度与垂直速度等,利用数据来提升篮球员的投篮命中率。

投篮机结合运动与娱乐大受欢迎

不仅篮球场上的篮球运动深受运动员的喜爱,就连游乐场里的投篮机也深受一般民众的喜爱。2001年「投篮机」取得专利(TWM443137),当时的篮框采固定式,投篮难度较低。2005年「投篮游戏机之篮框移动构造」取得专利(TWM258778),篮框可水平移动,投篮难度较高。2007年「九宫格篮球机」取得专利(TWM313009),共设有9个篮框,每个篮框可以前後、左右、上下移动,藉以提升投篮难度并增加趣味性。2020年取得专利的「透过投篮机制的贩卖机系统」(TWM598716)结合投篮机与自动贩卖机的功能,购买者必须在特定时间内投进特定球数才能取得想要购买的物品,增加购买物品时的趣味。

不打篮球的人也关注篮球赛事比数

观看篮球赛事现今已成为全世界大多数民众的休闲活动,不仅是喜好篮球的人会关注篮球赛事,甚至连本身不打篮球的人也可能因为购买运动彩券的因素,而关注篮球赛事的比分。2017年台湾运动彩券股份有限公司取得「篮球赛事投注游戏方法、运动赛事投注系统及伺服器」的发明专利(TWI593448),投注者只要预测到篮球赛比数的个位数数字,即判定为该次投注中奖,藉以让不是非常了解各球队或球员的强弱、历史赛事胜率的投注者都能简易投注,提升一般民众购买运动彩券的动机。

篮球运动是现今最受欢迎的运动项目之一,设备简单,一个人一颗球一个篮球球门,即可自我投篮练习;吆喝凑满6人,可进行三对三斗牛赛;凑满10人,就是一场正式的比赛。另外,还有专业的训练系统让职业篮球员精益求精,投篮机让一般运动爱好者享受运动与娱乐的乐趣,更有运动彩券让一般民众关注比赛结果。篮球运动已融入许多人的日常生活里,而相关的专利技术更是相当重要的推手。
最後用漫画《灌篮高手》里安西教练的一句经典名言,来鼓励正在COVID-19疫情中挣扎、正在科学研究中奋斗、正在专利领域中努力的我们:「现在放弃,比赛就结束了!」

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